Triliunan Setelah Triliunan Virus Jatuh Dari Langit Setiap Hari

 

Tinggi di pegunungan Sierra Nevada di Spanyol, tim peneliti internasional menetapkan empat ember untuk mengumpulkan hujan virus yang jatuh dari langit.

Para ilmuwan telah menduga ada aliran virus yang mengelilingi planet, di atas sistem cuaca planet tetapi di bawah tingkat perjalanan maskapai. Sangat sedikit yang diketahui tentang bidang ini, dan itulah mengapa jumlah virus yang disimpan mengejutkan tim di Spanyol. Setiap hari, mereka menghitung, sekitar 800 juta virus mengalir ke setiap meter persegi planet ini.

Sebagian besar virus yang menyebar di dunia disapu ke udara oleh semprotan laut, dan jumlah yang lebih sedikit datang dalam badai debu.

“Tidak terhalang oleh gesekan dengan permukaan Bumi, Anda dapat melakukan perjalanan jarak jauh, dan perjalanan antarbenua cukup mudah” untuk virus, kata Curtis Suttle, ahli virologi laut di University of British Columbia. “Tidaklah luar biasa untuk menemukan hal-hal yang tersapu di Afrika yang disimpan di Amerika Utara.”

Penelitian oleh Dr. Suttle dan rekan-rekannya, yang diterbitkan awal tahun ini dalam International Society of Microrobial Ecology Journal, adalah yang pertama menghitung jumlah virus yang jatuh ke planet ini. Namun, penelitian ini tidak dirancang untuk mempelajari influenza atau penyakit lain, tetapi untuk mendapatkan rasa yang lebih baik dari “virosphere,” dunia virus di planet ini.
Umumnya diasumsikan bahwa virus ini berasal dari planet dan disapu ke atas, tetapi beberapa peneliti berteori bahwa virus sebenarnya berasal dari atmosfer. (Ada sekelompok kecil peneliti yang percaya virus mungkin datang dari luar angkasa, sebuah ide yang dikenal sebagai panspermia.)

Apapun masalahnya, virus adalah entitas yang paling melimpah di planet ini sejauh ini. Sementara tim Dr. Suttle menemukan ratusan juta virus dalam satu meter persegi, mereka menghitung puluhan juta bakteri di ruang yang sama.

Sebagian besar dianggap sebagai agen infeksi, virus jauh lebih dari itu. Sulit untuk melebih-lebihkan peran utama yang dimainkan virus di dunia: Mereka penting bagi semuanya, mulai dari sistem kekebalan tubuh kita sampai mikrobiom usus kita, hingga ekosistem di darat dan laut, hingga peraturan iklim dan evolusi semua spesies. Virus mengandung beragam jenis gen yang tidak diketahui – dan menyebarkannya ke spesies lain.

Tahun lalu, tiga ahli menyerukan inisiatif baru untuk lebih memahami ekologi virus, terutama saat planet berubah. “Virus memodulasi fungsi dan evolusi semua makhluk hidup,” tulis Matthew B. Sullivan dari Ohio State, Joshua Weitz dari Georgia Tech, dan Steven W. Wilhelm dari University of Tennessee. “Tapi sejauh mana masih menjadi misteri.”
Apakah virus bahkan cocok dengan definisi sesuatu yang hidup? Meskipun mereka adalah pemangsa utama dunia mikroba, mereka tidak memiliki kemampuan untuk bereproduksi dan harus mengambil alih sel inang – disebut infeksi – dan menggunakan mesinnya untuk bereplikasi. Virus menyuntikkan DNA-nya sendiri ke inangnya; terkadang gen-gen baru itu berguna bagi tuan rumah dan menjadi bagian dari genomnya.

Para peneliti baru-baru ini mengidentifikasi virus kuno yang menyisipkan DNA-nya ke dalam genom hewan berkaki empat yang merupakan nenek moyang manusia. Itu potongan kode genetik, yang disebut ARC, adalah bagian dari sistem saraf manusia modern dan memainkan peran dalam kesadaran manusia – komunikasi saraf, pembentukan memori dan berpikir tingkat tinggi. Antara 40 persen dan 80 persen genom manusia mungkin terkait dengan invasi virus kuno.

Virus dan mangsanya juga merupakan pemain besar di ekosistem dunia. Banyak penelitian sekarang ditujukan untuk memfaktorkan proses mereka ke dalam pemahaman kita tentang bagaimana planet bekerja.

“Jika Anda dapat menimbang semua materi yang hidup di lautan, 95 persennya adalah hal-hal yang tidak dapat Anda lihat, dan mereka bertanggung jawab untuk menyediakan separuh oksigen di planet ini,” kata Dr. Suttle.

Dalam percobaan di laboratorium, ia telah memfilter virus dari air laut tetapi meninggalkan mangsanya, bakteri. Ketika itu terjadi, plankton di air berhenti tumbuh. Itu karena ketika memangsa virus menginfeksi dan mengambil satu spesies mikroba – mereka adalah pemangsa yang sangat spesifik – mereka membebaskan nutrisi di dalamnya, seperti nitrogen, yang memberi makan spesies bakteri lainnya. Dengan cara yang sama, seekor rusa yang dibunuh oleh serigala menjadi makanan bagi burung gagak, coyote dan spesies lainnya. Ketika plankton tumbuh, mereka mengambil karbon dioksida dan menciptakan oksigen.

Satu studi memperkirakan bahwa virus di lautan menyebabkan satu triliun triliun infeksi setiap detik, menghancurkan sekitar 20 persen dari semua sel bakteri di laut setiap hari.

Virus membantu menjaga keseimbangan ekosistem dengan mengubah komposisi komunitas mikroba. Sebagai ganggang alga beracun menyebar di laut, misalnya, mereka dibawa ke tumit oleh virus yang menyerang ganggang dan menyebabkannya meledak dan mati, mengakhiri wabah hanya dalam sehari.
Sementara beberapa virus dan organisme lain telah berevolusi bersama dan telah mencapai semacam keseimbangan, virus invasif dapat menyebabkan perubahan yang cepat dan tersebar luas dan bahkan menyebabkan kepunahan.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *